Boite postale 220
F-92108 Boulogne cedex



Retour au sommaire en français

Retour page d'accueil


The Skoptzy, the russian sect of the castrated

communication of the A.M.E, at the Fourth International Symposium on Sexual Mutilation.

Some Christian sects practiced sexual mutilation, including partial or complete amputation of the testicles and penis. A sect in Russia, which began this practice in 1757, and which continues to the present day, is described. Proselytizing among unsuspecting peasants, the leaders of this sect promised converts that redemption would follow mutilation. The underlying motivation for castration was that sexuality led to damnation. Circumcision may follow similar reasoning.

Partial or complete amputation of the external sexual organs is an ancient practice that is not limited to Judaism or Islam. Although Christian dogma is officially opposed to sexual mutilations such as castration and circumcision, a variety of Christian religious sects have arisen down through the ages whose members have imitated the act of self-mutilation performed by Origen, an early father of the Christian Church. The fact that there are 72 eunuchs to be found in the list of Christian Saints indicates the special place castration has earned in traditional Christianity.

In the Third Century, Valesius founded the first Christian community of castrates, in accordance with the Christian idea that the more the body suffers, the happier the soul. Christian castration expanded rapidly during the Byzantine Empire. Even in Italy, up until the end of the Eighteenth Century, about 4000 boys were emasculated each year (with the pope's benediction) to supply the choirs of Europe with castratos. Today, in some Sicilian villages, it is still possible to find antique shop selling old signs reading, "Boys castrated here for a modest price." Despite this seemingly universal Christian tendency towards castration, there is no other Christian country where castration was more wide-spread than Russia.

During the Eighteenth Century, a deep mystical movement swept through the Russian Empire. In 1757, André Ivanov, a rebellious member of the sect of flagellants, reacted against the perceived licentiousness of the Klysty, and founded the sect of the Skoptzy, or castrates. He launched the new sect by castrating himself and the thirteen of his disciples. Soon thereafter, Ivanov was arrested by the authorities and deported to Siberia, where he eventually died.

Rather than forsaking the new religion, the martyrdom of Ivanov served to strengthen the commitment of the remaining Skoptzy disciples and proselytes. The sect declared that Kondrati Selivanov, one of the original disciples, was "the new Christ descended among men" and, under his leadership, the new sect grew in size and power. His followers walked around the Russian Empire and propagated the simple message : "Every-one can be a tsar through this conversion." By 1770, Selivanov was finding a wider audience and could even be found preaching his doctrine in St Petersburg. He eventually became the protégé of the Baroness of Krudener, the mistress of the Tsar. The Baroness reportedly considered Selivanov to be a saint.

In the middle of the Nineteenth Century, Russian authorities put the number of castrates living in the Empire at 10,000. Skoptzy converts could be found in every social class, gaining considerable strenght among the banking and capitalist classes, but the majority of converts were peasants, whose tendency for religious fanaticism opened them for the exploitation by Skoptzy task-masters. The majority of Skoptzy were converts from the Greek Ortodox Church, but a fairly significant minority were Roman Catholics, Lutherans or Jews. Initiated sect members, however, did not break with the Ortodox Church. In order to divert suspicion, they became outwardly more zealous and devout than before. The austere life-style of the Skoptzy, coupled with their doctrinal devotion to money-making, placed many a Skopet castrate into the realm of millionaires. Many of these castrates rose to positions of power and influence throughout the Empire. One such high-placed castrate, a certain Mr. Elensky attained the position of chamberlain to the Tsar Alexander I. In 1804, Elensky proposed to the Tsar a plan to convert the entire Russian Empire into a castrate empire. Elensky did not find an enthusiastic audience in the Tsar, and a few years later, Alexander I decreed that any Skopets caught by the police would be sent to the mines.

In 1859, three young men from prominent St. Petersburg families died as the result of their initiatory rites. The public outcry over these deaths led to increased popular opposition to the Skoptzy, forcing many of them to flee to Romania, where the State's policy of fostering complete religious freedom could be relied on the shield the Skoptzy from persecution.

The Skoptzy did, however, reject the fundamental dogmas of the Greek Ortodox Church, including the dogma of the redemption of Christ. The Skoptzy held that Selivanov was the true Christ, sent by God to teach the world the principle of sexual mutilation for the redemption of mankind.

In Russia, the Skoptzy, united by their common mutilation, worked to attract new members and influence the power structure of the Empire in their favor through incessant propaganda about their sect and its rites. Members of the sect divided and shared their patrimony communally. Their small communities, called 'Naves', found new members among the middle class. Workers employed by factories that were owned by members of the castrate sect were required to adhere to a vegetarian diet, abstain from alcohol, and accept castration. The sexual mutilations imposed on the workers prevented them from leaving the sect.

There were several steps involved in becoming a member of the Skoptzy. After mariage and the birth of a second child, members of the sect were required to submit to the rites of castration. The first stage of the initiation was called "the first purification" or "the little mark". Initially, the first stage was performed by burning off testicles with a red-hot iron, but this technique proved to be too barbaric even for the Skoptzy. Later, the scrotum and testicles were cut off with knife or razor blade. In Skorptzy theology, the testicles were considered to be the "keys of hell", and their amputation conferred upon the initiate "the right to mount the spotted horse".(photo)

The second stage of initiation, called "the great seal", the "imperial seal", or simply, "the second purification", involved the amputation of the penis. This stage was usually delayed for a few years after the removal of the testicles. The penis was amputated with scissors, a razor, a pocketknife, a pruning knife, a chisel, a piece of sheet metal, a bone from a bull, or a hatchet, and was performed without much ceremony, though frequently the rite involved a ritual dance. Hemorrhage was stopped with ice and resin, and the urethra was plugged whith a tin or lead tube. In Skoptzy theology, the penis represented the "key to the abyss". Amputation of the penis gave the initiate the right to "mount the white horse of the apocalypse" and saved him from hell. (photo)
After emasculation, the novice was admitted into the sect. Wearing a long white shirt, the novice recited the following oath :
"I swear to endure torture, exile, fever, whip, block or hatchet rather to give my secret to the enemy. "
Following this, the novice received a candle and a net to signal his status as a fullfledged member of the sect.

For the women of the sect, the initial ritual mutilation involved the amputation of the nipples. This mutilation was called "the little seal". The so-called "great seal" involved the total ablation of the breasts (photo), the ablation of labia minora, and sometimes the ablation of the labia majora and the clitoris.

Some castrates underwent a third purification, in which part of the breast muscle was cut off and a triangle of flesh was removed from the hip. The third step, involved much whirling or jumping to induce a trance state. In the castrate theology, all these mutilations represented the five wounds of the Christ. At the end of the Eighteenth Century, Skoptzy proselytizers often quoted the German writer Jacob Böhme, (then popular among Russian intelligentsia) who said, "the only difference between men and angels is the lack of sexual organs."

Because of constant persecution from the authorities, castrates who were arrested shielded the sect and its members by never admitting how they had become castrated or revealing the name of the person who had castrated them. Instead, they invented stories about accidents.

The methods of recruitment used by the Skoptzy were simple and effective. Proselytizers distributed pamphlets containing Biblical texts which refer to castration. In many cases, children were forcibly castrated to mark them as members of the Skoptzy community. Capitalist Skopets pressured their workers into conversion through economic slavery, irresistible cash incentives, or by providing free housing for the poor or orphans in exchange for their castration. Younger members of the sect were used for proselytism because of their ability to attract others of their age.

In the middle of the Nineteenth Century, tsarist authorities began to banish members of the sect to Siberia. Article 197 of the tsarist criminal code allowed for deportation of heretic sects, but did not specifically mention forbidding sexual mutilation. Article 201, passed a few years later, was more explicit. The sentence for self-castration was deportation to Siberia. The sentence for castrating another person was six years of hard labor. At the end of 1905, the Skoptzy were granted the right to live where they wanted in Russia, but in 1910, 142 castrates were arrested and deported.

After the Bolshevik Revolution, Article 123 of the new penal code replaced the anti-heretical articles of the former regime. This law was formulated during the anti-religious trials of the late 1920s and early 1930s. Sexual mutilation was specifically outlawed under Article 142 of the new legal code. In May of 1929, members of the sect were sentenced before the Leningrad tribunal in what was the biggest anti-Skoptzy trial that had ever taken place. One-hundred-fifty sect members were sentenced and deported.

Soon the state apparatus took emergency actions against the Skoptzy. A number of well-known castrates came under constant police surveillance. Administrative action was taken to isolate fanatics and castrators.
Vladimir Bontch-Brouïévitch (1873-1955), bolshevik leader and specialist in the study of mystical sects, wrote in 1928 :
"It is time now, in the 20th century, to stop the propaganda in favor of religious mutilation because circumstances have changed. In their place, there are now pressing goals which call for energy, strength and will. These rituals invented by uneducated people must change."

Eradication of the Skoptzy was not achieved quickly. Even as late as 1931, the newspaper "Without god" ran a front-page story with the banner headline : "Rid Moscow of the Castrate Infection".
Presumably, the Soviet authorities were successful in their campaign to rid the country of the Skoptzy, but even in 1970, an ethnologist found 100 followers of this sect living in the district of Tambov, Crimea. Today, in St. Petersburg, the house where Selivanov lived for 18 years still stand in Kovenski Passage. It is now a youth club...


Volkov N. Skopcestvo i sterilizacija ; istoricheskii ocherk. Izd-vo Akademii nauk SSSR, Moscow, 1937.
Von Stein F. Die Skopzensekte in Russland, in ihrer Entstehung, Organisation und lehre. Zeitschrift fur Ethnologie, n 7, 1875.
Rappaport I. Introduction à la psychopathologie collective : la secte mystique des skoptzy. Paris, 1945.
Salomoni A. Tolstoj e le skopcestvo. Asmodeo, n 1, Florence, 1989.

back to information


Boite postale 220
F-92108 Boulogne cedex


Les Skoptzy, la secte russe des castrats

conférence de l'A.M.E, au 4ème Symposium International sur les Mutilations Sexuelles.

Des sectes chrétiennes ont pratiqué la mutilation sexuelle incluant l'amputation partielle ou totale des testicules ou du pénis. Voici une secte russe qui commença cette pratique en 1757 et qui existe encore aujourd'hui dans ce pays. Ses idéologues promettaient aux convertis la rédemption après cette mutilation. Mais la véritable motivation des intégristes religieux pour la castration est que la sexualité entraîne obligatoirement la damnation. Les "théologiens" de la circoncision ont employé des raisonnements similaires.

L'amputation partielle ou totale des organes sexuels est une ancienne pratique qui n'est pas limitée au judaïsme ou à l'islam. Bien que le dogme chrétien soit officiellement opposé aux mutilations sexuelles telles que la circoncision ou la castration, une variété de mouvements religieux liés au christianisme ont imité l'auto-mutilation pratiquée par Origène, l'un des premiers Pères de l'Eglise. Le fait que l'on puisse trouver 72 eunuques dans la liste des saints chrétiens indique la place singulière de la castration dans le christianisme antique.

Au 3ème siècle, Valesius fonda la première communauté chrétienne des castrats suivant l'idée que plus le corps souffre et plus l'âme s'élève. La castration chrétienne s'exporta rapidement hors de l'empire byzantin. En Italie jusqu'à la fin du 18ème siècle, quelques 4000 garçons furent émasculés chaque année (avec la bénédiction du pape) afin d'alimenter les chorales en castrats. Aujourd'hui on trouve encore dans quelques villages siciliens, d'antiques enseignes portant la mention : "Ici on coupe les garçons pour un prix modique." Malgré l'universalité de la castration, la Russie reste la Mère-Patrie pour cette mutilation.

Durant le 18ème siècle, un profond mouvement mystique a traversé l'empire russe. En 1757, André Ivanov, membre dissident de la secte des "flagellants", fonda la secte des "Skoptzy", les castrats. Il baptisa sa nouvelle église en se castrant lui-même et 13 de ses disciples. Quelques temps après, Ivanov fût arrêté par les autorités et mourut en Sibérie.

Au lieu d'abattre ce nouveau mouvement, le martyr d'Ivanov servit de ferment à ses admirateurs et à ses prosélytes. La secte déclara que Kondrati Selivanov, l'un de ses treize disciples, était le nouveau Christ descendu sur la Terre. Sous son règne, la communauté prospéra. Ses admirateurs traversaient la Russie en propageant ce message simple : "Tout le monde peut-être tsar par cette conversion". En 1770 Selivanov trouva une audience importante et put prêcher sa doctrine à Saint-Pétersbourg. Il devint le protégé de la baronne de Krudener, maîtresse du Tsar, qui le considérait comme un très saint homme.

Au milieu du 19ème siècle, les autorités russes comptabilisèrent 10 000 castrats. Les convertis se retrouvaient dans toutes les classes sociales, gagnant parfois beaucoup d'argent en tant que financier mais la majorité restait servile ce qui en faisait la proie d'une exploitation sans faille. La majorité des adeptes venait de l'église orthodoxe mais on trouvait aussi des catholiques, des protestants ou des juifs. Les membres de la secte évitaient de rompre avec l'église orthodoxe. Afin de passer inaperçus, ils en devenaient même de forts zélés et dévots serviteurs. La vie austère des castrats associée à leur dévotion à l'argent en plaça beaucoup dans des milieux favorisés. Un des plus en vue fut certainement Mr Elensky qui atteint la position de Ministre-Chambellan du Tsar Alexandre I. En 1804 Elensky proposa même au Tsar un plan pour convertir l'empire russe en un empire de castrats. Mais l'Empereur fut peu convaincu puisque, quelques années plus tard, il décréta leur déportation massive vers les mines.

En 1859, trois jeunes gens de bonne famille moururent à la suite de rites initiatiques à Saint-Pétersbourg. L'opinion publique s'en prit violemment aux castrats de la ville ce qui obligea ces derniers à trouver refuge en Roumanie où la liberté du culte était totale.

Les castrats rejetaient fondamentalement les dogmes de l'église orthodoxe, ainsi celui sur la rédemption du Christ. Ils étaient persuadés que leur gourou Selivanov était le véritable Messie envoyé par Dieu pour apprendre au monde le principe de la mutilation sexuelle pour la rédemption du genre humain.

En Russie, les castrats unis par la même mutilation travaillèrent à ramener de nouveaux membres et à influencer le pouvoir en faveur de leur propagande et de leurs rites. Ils offraient leur patrimoine à la communauté, appelée "Nef", et trouvèrent de nouveaux membres dans la classe moyenne. Les ouvriers employés dans les usines appartenant à des chefs de la secte devaient se résoudre à manger végétarien, à ne pas boire de l'alcool et à accepter la castration. La mutilation sexuelle imposée aux ouvriers les empêchait de quitter le mouvement.

Plusieurs étapes devaient jalonner la vie des Skoptzy. Après le mariage et la naissance du deuxième enfant, les hommes devaient se soumettre au rite de la castration.
La première étape de l'initiation était appelée la première purification ou petite marque. Initialement elle était faite en brûlant les testicules aux fers rouges mais cette technique sembla trop cruelle. On coupa donc au couteau ou au rasoir les testicules et le scrotum. (photo) Pour eux, les testicules étaient considérées comme les clés de l'enfer et leur amputation donnait le droit aux initiés de "chevaucher le cheval royal."

La deuxième étape de l'initiation appelée grand sceau, sceau impérial ou simplement seconde purification impliquait l'amputation du pénis. Elle intervenait deux ans après l'amputation des testicules. Le pénis était coupé avec des ciseaux, un petit couteau, une pièce métallique ou une hachette sans beaucoup de cérémonie, bien que le rite soit fréquemment suivi de danses rituelles. L'hémorragie était stoppée par de la glace ou de la résine et l'urètre était sauvegardé par une tige artisanale. (photo)

Dans la théologie des castrats, le pénis représentait la clé des abysses. L'amputation du pénis donnait aux initiés le droit de monter "le cheval blanc de l'apocalypse" et de se sauver des flammes de l'enfer. Après l'émasculation, le novice était enfin admis dans la secte. Habillé d'une longue toge blanche, l'adepte récitait cette formule : "Je jure d'endurer la torture, l'exil, la fièvre, le fer ou le cachot plutôt que de livrer mon secret à l'ennemi".
Enfin il recevait un cierge pour signaler son statut de membre à part entière de la secte.

Pour les femmes, le premier rite de la mutilation impliquait l'amputation des tétons. Cette mutilation était appelée le petit sceau. Le grand sceau s'illustrait par l'ablation totale de la poitrine (photo), l'ablation des petites lèvres et parfois l'ablation des grandes lèvres et du clitoris.

Quelques uns se soumettaient à une troisième purification qui consistait à couper un triangle de chair dans le muscle de la poitrine. La troisième étape conduisait, par des hurlements et des sauts, à un état de transe. Toutes ces mutilations représentaient les cinq blessures du Christ. A la fin du 18ème siècle, les prosélytes de la secte citèrent souvent l'écrivain allemand Jacob Böhme, très populaire à l'époque dans l'intelligentsia russe : "la seule différence entre un homme et un ange est l'absence des organes sexuels."

Persécutés constamment par les autorités, les castrats qui étaient arrêtés n'avouaient jamais appartenir à cette secte et ne révélaient jamais le nom de leur castrateur. Leurs méthodes de recrutement étaient d'une simplicité évangélique :

1. castration d'enfants
2. asservissement économique
3. castration rémunérée
4. diffusion de textes bibliques qui appellent à la castration
5. embauche de gens pauvres ou d'enfants sans famille pour les faire castrer plus tard
6. utilisation de jeunes hommes et femmes mutilés pour attirer la jeunesse.

Au milieu du 19ème siècle, les autorités russes décidèrent de les exiler en Sibérie. L'article 197 du code pénal tsariste punissait de déportation les hérétiques sans faire mention d'une quelconque mutilation sexuelle.
L'article 201, crée quelques années plus tard, fut plus explicite : l'auto-castration était punie par la relégation à perpétuité en Sibérie. La sentence pour les castrateurs était de 6 ans de travaux forcés.
En novembre 1905, les Skoptzy furent autorisés à revenir sur le territoire russe mais en 1910, 142 castrats furent arrêtés et à nouveau déportés.
Après la révolution bolchévique de 1917, l'article 123 du nouveau code pénal remplaça l'article 197 contre les pratiques hérétiques. Cette loi servit lors des grands procès anti-religieux de la fin des années 20 et du début des années 30.
La mutilation sexuelle fut réprimée suivant l'article 142 du nouveau code. En mai 1929, des membres de la secte furent jugés par le tribunal de Léningrad dans le plus grand procès qui fut jamais organisé contre cette communauté. 150 membres furent condamnés à la déportation.

Enfin l'état soviétique prit des mesures d'urgence contre les derniers prosélytes :
1. établissement d'une liste de castrats connus et leur mise sous haute surveillance
2. mesures administratives pour isoler du reste de la population les castrats fanatiques, les diffuseurs du culte et les castrateurs.

Vladimir Bontch-Brouïévitch (1873-1955), leader bolchevique et spécialiste des sectes mystiques, écrivait en 1928 :
"Il me semble qu'il est temps au 20ème siècle d'arrêter la propagande en faveur de toutes sortes de mutilations soi-disant par motivation religieuse car les circonstances qui ont suscitées ces idées, ont à présent disparu. A leur place, il y a tant de choses indispensables pour lesquelles il serait nécessaire de dépenser toutes les énergies, les forces et la volonté au lieu de pousser les gens dans un "royaume des cieux" castrateur. Ces méthodes ont été inventées par des gens incultes. Tout ceci doit changer."

L'éradication des Skoptzy fut difficile à mener. A la fin de l'année 1931, le journal "Sans dieu" écrivait en première page : "Purgez Moscou de l'infection des castrats".
Un ethnologue retrouva même en 1970 dans la région de Tambov en Crimée et dans le Caucase du Nord une centaine de castrats. Aujourd'hui à Saint-Pétersbourg, le domicile où Selivanov vécut 18 années existe toujours dans le passage Kovenski : on y trouve une maison de jeunes...


Volkov N. Skopcestvo i sterilizacija ; istoricheskii ocherk. Izd-vo Akademii nauk SSSR, Moscou, 1937.
Von Stein F. Die Skopzensekte in Russland, in ihrer Entstehung, Organisation und lehre. Zeitschrift fur Ethnologie, n 7, 1875.
Rappaport I. Introduction à la psychopathologie collective : la secte mystique des skoptzy. Paris, 1945.
Salomoni A. Tolstoj e le skopcestvo. Asmodeo, n 1, Florence, 1989.

Boite postale 220
F-92108 Boulogne cedex



Retour au sommaire en français

Retour page d'accueil